海洋生态

冰雪下的潘多拉魔盒:北极冻土消融或致远古病菌复苏

    从人类诞生的那一刻起,细菌和病毒便如影随形。从黑死病到天花,人类已经进化出抵抗这些病菌的能力,而相应的,这些病菌也逐渐演化出了侵袭人体的新途径。

    自英国医生弗莱明发现青霉素以来,抗生素诞生已经超过一个世纪了。作为对抗手段,病菌逐渐进化出了耐药性。这场战斗没有终点:由于我们与这些病菌共同相处了这么长的时间,两者几乎已经难以分开了,这是某种意义上的天然困境。

    但是,请想象一下,如果我们突然被暴露在某种数千年来我们从未遭遇过的致命细菌或病毒面前,将会发生什么?

     这样一个假设情况或许很快就将变为现实了。全球气候变化正在造成数千年来一直处于冷冻状态的冻土层开始消融,而随着冻土层逐渐消融,一些休眠数千年的古老病毒和细菌开始苏醒。

炭疽病毒

    在2016年8月,在俄罗斯位于北极圈内亚马尔半岛上的荒凉一隅,一个当地的12岁男孩由于感染炭疽而死,在其周围还有大约20名居民也受到了严重感染而不得不住院治疗。

    研究人员推断,在大约75年前,当地曾经有驯鹿因为感染了炭疽而死,死后它的尸体就被冷冻在了当地寒冷的冻土层之中。这种情况一直持续,直到2016年夏季的一场罕见热浪袭击了这里,终于导致这里的永冻土层开始消融。

    这样的结果是驯鹿的尸体逐渐暴露出来,并向周围的土壤和水体中释放出致病的炭疽病菌并最终进入食物链。其后果是附近超过2000头驯鹿感染炭疽病,随后便引发了人类的感染。现在科学家们非常担心的是,这样的情况以后或许会越来越常见。

    仅仅在20世纪早期,就有超过100万头驯鹿被确认死于炭疽热。由于在冻土地区挖掘深坑比较困难,因此大部分这些尸体都是掩埋在比较浅表层的地方,在整个俄罗斯北极地区零星分布着超过7000处这样的掩埋地点。

    但更加令人担忧的还并非这些尸体,而是在永冻土下方还有可能隐藏着什么?

    数百年来,不断有人类和动物的遗体被埋葬在这一地区,因此完全有可能未来会有其他致病菌被释放出来。比如说,科学家们发现在阿拉斯加的冻土内挖掘出的尸体中还能分离出完好无损的,曾经横扫欧洲的1918年西班牙流感病毒。而当年死于天花和黑死病的尸体同样就掩埋在西伯利亚。

    作为永冻土层消融的后果之一,我们在18世纪和19世纪曾经经历过的那些噩梦般的疾病将有可能会卷土重来,尤其是在那些曾经大量掩埋了当年那些死者的墓地附近地区。”

    比如说,在1890年代,西伯利亚地区曾经爆发天花流行性感染。有一个小镇人口减少了超过40%。这些人的遗体就被就地掩埋在科雷马河河岸的永冻土层下。120年后,科雷马河发生的洪水开始侵蚀河岸,这里的永冻土层开始加速融化。

    随着地球变暖,将有更多的冻土层消融。在正常情况下,表层深度在50厘米以内的冻土层是每年都会融化的。但现在全球变暖正在让更深处的冻土消融。

    永冻土层是病菌能够在漫长时期内保持存活的理想环境条件,有的甚至能够挨过数百万年时间。这就意味着永冻土的消融有可能相当于打开了一个潘多拉魔盒,后果难以预料。

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